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Neige de culture dans les Alpes-Maritimes


Introduction

Dans le Mercantour et le Cheiron la neige à ses bonnes habitudes, toutes les principales stations de ces massifs (Valberg, Auron, Isola 2000, La Colmiane, Gréolières-les-Neiges et l'Audibergue) sont néanmoins équipées de batteries de canons à neige garantissant l'enneigement des domaines skiables et palliant les éventuels déficits de précipitations.

Production neige de culture à Isola 2000
Production neige de culture à Isola 2000

Les stations des Alpes-Maritimes ont considérablement investi ces dernières années dans l'installation d'équipements de production et continuent de le faire afin d'optimiser leurs capacités d'enneigement pour garantir qualité ski et satisfaction des clients. L'enneigement artificiel, lié au phénomène de réchauffement climatique, est devenu en quelques années la réponse miracle aux difficultés de nos stations notamment au début des années 2000, permettant ainsi de sécuriser les nombreux investissements et d'assurer le bon déroulement de l'activité.

Au-delà de toute considération météorologique, cette artillerie permet de renforcer considérablement la qualité du manteau neigeux sur les zones sensibles. Les départs et arrivées de remontées mécaniques, les pistes très fréquentées et les parties basses des domaines sont autant de lieux soumis à l'érosion provoquée par le passage répété des skieurs.

2006/2007 est probablement l'une des saisons les plus dures de ces dix dernières années. La neige est arrivée très tard fin janvier et en très faible quantité. Depuis la tendance c'est inversé, les stations des Alpes Maritimes enregistrent des cumuls de neige très importants (supérieur à 5m), des chutes régulières et des hauteurs de neige généralement les plus importantes de France.


Principe de fonctionnement

Le principe étant de pulvériser de l'eau mélangée avec de l'air sous pression comme dans un vaporisateur par des buses de très petits diamètres. Ce mélange provoque un fort refroidissement qui amène la température bien en dessous de 0°C. Les gouttelettes portées par le jet d'air glacé se transforment instantanément en petits cristaux de glace si la température extérieure est suffisamment basse.

Perche bifluide à mélange externe
Perche bifluide à mélange externe

La température de production idéale se situe entre -3 et -10°C par froid sec. L'humidité joue un rôle primordial dans la fabrication de neige, une atmosphère humide va ralentir le processus de fabrication.

Il est également possible de produire de la neige avec des températures légèrement positives (entre 0 et 2°C) en incorporant un adjuvant (le Snowmax de York Neige) dans l'eau qui facilite la cristallisation des gouttelettes projetées. Ce principe souvent controversé n'est pas utilisé dans le département.


Neige de culture ou neige naturelle ?

Vous pouvez facilement distinguer neige naturelle ou de culture. Pour ce dernier, le flocon se formant à partir de goutte d'eau, le processus de fabrication étant accéléré, il n'a pas le temps de prendre la fameuse forme étoilée avant de toucher le sol c'est pourquoi les flocons de neige de culture ont une forme sphérique comme des petites billes de polystyrène.

Contrairement à ce que l'on peut penser, la neige de culture est souvent de meilleure qualité et possède des propriétés plus intéressantes que la neige naturelle. Elle est à la fois plus dense, plus stable et résiste mieux au damage. Par contre, elle forme rapidement des plaques de verglas lorsqu'elle est humide ou lorsque l'enneigement n'est pas maitrisé.


Diffrents types d'enneigeurs

Il existe différent type d'enneigeur s'adaptant chacun à des situations différentes. Voici ceux que vous pourrez rencontrer sur nos domaines skiables.

Canon à neige type perche ou ventilo monofluides (basse pression)

Ils sont soit mobile monté sur pneumatique, soit fixe sur pylône. On les trouve généralement sur les fronts de neige est le bas des domaines skiables. Ils sont encombrants, mais ont néanmoins l'avantage d'être mobiles pour s'adapter aux priorités d'enneigement (pneumatique). Lorsqu'ils sont fixes, ces enneigeurs permettent de palier à des contraintes techniques et financières. L'air sous pression étant produit par un compresseur intégré, par conséquent le canon nécessite uniquement le raccordement à un réseau d'eau sous pression.

Canon à neige monofluide M5 TechnoAlpin à Isola 2000

Canon à neige monofluide M5 TechnoAlpin à Isola 2000

La station de la Colmiane a fait le choix d'équiper son domaine skiable de canon à neige monofluide fixe. On en trouve également sur la piste d'accès Genisserie à Isola 2000 et depuis 2010 à l'Audibergue.

Canon à neige type perche bifluides (haute pression)

Il s'agit du système le plus rependu, les perches peuvent faire entre 3 et 10m et assure une répartition homogène de la neige produite. Ce canon est dit bifluide, car il fonctionne avec un mélange d'air et d'eau sous pression (requis une usine à neige). Il existe deux types de bifluide, à mélange interne ou externe.

Perche bifluide à Isola 2000
Perche bifluide à Isola 2000

Présentations des installations dans le département

Les canons sont répartis sur les zones stratégiques des domaines skiables, on en trouve plus de 350 à Valberg (Plus de 85% du domaine skiable), près de 400 à Isola 2000 (50% du domaine skiable) et 300 à Auron (45% du domaine skiable). Cliquez ici pour en savoir plus sur les pistes sécurisées en neige de culture...

Valberg en a fait une priorité (record national avec plus de 85% du domaine skiable sécurisé en neige de culture), c'est la première station à avoir investi dans l'enneigement artificiel pour faire face aux saisons difficiles. Ce choix a été payant puisque c'est la station qui a le moins souffert financièrement et en terme de fréquentation des années déficitaire en neige.

L'eau nécessaire au fonctionnement des enneigeurs est acheminé des réservoirs de stockage (retenues collinaires) jusqu'à une usine à neige pour être ensuite répartie sur un réseau sous pression parcourant les pistes et le domaine skiable (sauf pour l'Audibergue directement branchée sur le réseau d'eau potable).

C'est à Valberg que l'on comptabilise le plus important volume d'eau stocké. Ces 3 retenues totalisent une capacité de 230 000m3 d'eau ! - A Isola 2000 se trouve la plus grande retenue collinaire: 150 000 m3
Pour en savoir plus sur les retenues collinaires des stations du département, cliquez ici...

Retenue collinaire des Eguilles à Valberg
Retenue collinaire des Eguilles à Valberg

Usine à neige

Concrètement l'usine à neige n'est nécessaire que lorsque la station est équipée d'enneigeur bifluide. On parle plutôt de local technique lorsque l'usine à neige alimente en eau (seulement) des canons monofluide.

L'usine à neige se trouve généralement à proximité d'une ou plusieurs retenues collinaires. Elle se compose principalement d'une salle des machines où sont installés les pompes, compresseurs et purificateurs d'eau et d'air réfrigérant.

Usine à neige du Demandols à Auron
Usine à neige du Demandols à Auron

Dans le département, les stations de Valberg, Isola 2000 et Auron dispose d'usine(s) à neige:
- 2 usines à neige souterraine à Valberg
- 1 usine à neige souterraine à Isola 2000
- 2 usines à neige en surface à Auron

Usine à neige des Eguilles à Valberg
Usine à neige des Eguilles à Valberg

Les installations sont supervisées informatiquement via un logiciel spécialisé (ex Liberty de York Neige). La centralisation permanente des paramètres de fonctionnement et des conditions météorologiques assure un fonctionnement optimal des installations en optimisant l'ensemble des ressources (eau, air, etc.).

Le nivologue (snowmaker) peut notamment gérer les qualités de neige (froide, séchée, mouillé...), les quotas de production et les temps de fonctionnement avec une vision d'ensemble ou individualisé sur chaque dispositif.

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Domaines skiables ouverts...

Ouvert Valberg
70/50 cm
56% des pistes
64% des RM

Ouvert Isola 2000
156/74 cm
100% des pistes
100% des RM

Ouvert Auron
120/60 cm
98% des pistes
90% des RM

Ouvert Colmiane
40/30 cm
45% des pistes
57% des RM

Ouvert Roubion
40/40 cm
24% des pistes
50% des RM

Ouvert Gréolières-les-Neiges
60/60 cm
100% des pistes
100% des RM

Ouvert Audibergue
20/20 cm
10% des pistes
33% des RM

Ouvert Turini - Camp d'Argent
30/30 cm
75% des pistes
67% des RM

Ouvert Limone Piemonte
160/45 cm
95% des pistes
100% des RM

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